Es el pigmento más influyente para determinar la coloración de nuestra piel; pero su principal acción es proteger al ADN de la radiación ultravioleta de onda corta (rayos UV-B). La melania absorbe la radiación ultravioleta nociva y transforma la energía en calor mediante un proceso llamado conversión interna ultrarrápida.
Los melanocitos y los queratinocitos , celulas de la epidermis (capa más superficial de la piel), están implicados en este proceso.
Los queratinocitos son las células más abundantes. Constituyen las 4 capas que tiene la epidermis. Producen queratina (es una proteína muy dura la cual estimula el crecimiento de células epiteliales).
Los melanocitos son células dendríticas, que están distribuidas entre los queratinocitos de la capa basal de la epidermis (capa más profunda), en la matriz del folículo piloso, en la retina y otras zonas .Hay nueve melanocitos por cada 10 queratinocitos. En su interior se produce la melanogenesis (Es el nombre del proceso mediante el cual se forma la melanina ).

                          

La melanogénesis comienza en el interior de los melanocitos, en el Retículo Endoplasmático Rugoso (RER) ,dónde se sintetiza la tirosina, que es el aminoácido precursor de la melanina. En unas estructuras derivadas del aparato de Golgi, llamadas premelanosomas, se oxida la tirosina a 3,4-dihidroxifenilalanina (DOPA), usando como catalizador diversas enzimas entre las que destaca la tirosinasa; a continuación, se sintetiza la dopaquinona. A partir de aquí, por dos vías distintas,se producen dos tipos de melanina,: eumelaninas y feomelaninas.
Estos premelanosomas, cuando están llenos de melanina, se convierten en melanosomas. Las dendritas o proyecciones de los melanocitos se introducen en el citoplasma de los queratinocitos y les transfieren los melanosomas mediante citocrinia (secreción al citoplasma). Los melanosomas se distribuyen alrededor del núcleo de los queratinocitos Así, la melanina se propaga a través de la piel confiriéndole su color característico.
La melanogénesis es estimulada por numerosos factores: unos intrínsecos: destacando la Hormona Estimulante de Melanocitos , las vitaminas A y D… ,y otros extrínsecos como la exposición a la luz ultravioleta de onda media (UV-B).

TIPOS DE MELANINA
Eumelanina.
Es el tipo de melanina biológica más abundante. Existen dos tipos de eumelanina: la eumelanina marrón y la eumelanina negra. Según su concentración, dará la coloración al cabello gris, negro, amarillo, y castaño. En los humanos es abundante en la gente con piel oscura.
Feomelanina.
Se encuentra en la piel, iris y el cabello, y es más abundante en humanos de piel clara. Es un Pigmento amarillo o rojo-parduzco. Proporciona una tonalidad rosa a roja y se encuentra en grandes cantidades en el cabello rojo, en los labios, pezones, glande y vagina. Es responsable de las coloraciones claras.
La neuromelanina es el pigmento negro presente en las neuronas y parece ser que es fuente de precursores básicos para la síntesis de algunos neurotransmisores .
El color de la piel vendrá determinado genéticamente por la actividad de los melanocitos y por la cantidad relativa de eumelanina y feomelanina producida, ya que el numero de melanocitos, es muy similar entre distintas personas.
La distribución de la melanina no es homogénea en todo el tegumento: el número de melanocitos es mayor en la cara y en el área genital, y disminuye en el tronco y las extremidades y su número se reduce rápidamente con la edad (aproximadamente un 10% cada década de la vida).
Si inducimos una producción de melanina adicional de los melanocitos, por ejemplo, al tomar el sol, la pigmentación obtenida (bronceado) es de corta duración.

Cuando estas células se dañan, se afecta la producción de melanina, dando lugar a diversos trastornos de la pigmentación.
En la consulta de Medicina Estética de la Dra.Carmen Traseira, en Córdoba, podemos hacer un estudio de los trastornos pigmentarios con un dermatoscopio y un medidor de la cantidad de melanina y de la profundidad del pigmento.